Chuquicamata: Desafiando el futuro

La División Chuquicamata, de Codelco, es reconocida como la mina de cobre y oro a rajo abierto, más grande del mundo en su tipo. Sin embargo, ubicada a 15 km al norte de Calama, en la Región de Antofagasta, hoy explora nuevos horizontes, desafiando el futuro a través de una moderna mina subterránea.

Si se habla de una compañía tan importante como Codelco, y una mina reconocida como es su División Chuquicamata, es necesario conocer un poco de su historia, y saber cómo es que se forman las bases de lo que se conoce hoy en día.

Para esto, nos remontaremos a 1915, específicamente el mes de mayo, momento en que se da el vamos a Chuquicamata, la mina a rajo abierto más grande del mundo, cuyas instalaciones se encuentran  en la comuna de Calama, a 1.650 kilómetros al norte de Santiago, y a una altura de 2.870 metros sobre el nivel del mar.

Ese año, La familia Guggenheim de Nueva York, a través de Chile Exploration Company, inaugura las operaciones en la mina Chuquicamata, usando el novedoso método de explotación a rajo abierto.

Tras décadas de discusión sobre qué hacer con la principal riqueza minera del país, hasta entonces en manos de capitales extranjeros, el 11 de julio de 1971 se llegó a un consenso político y social entre los chilenos, que supuso que los minerales de Chuquicamata, Salvador, Andina, El Teniente y La Exótica pasaron a ser 100% de propiedad del Estado de Chile.

Pero como la innovación y reinvención son necesarios dentro del mercado, hoy un grupo de expertos en la industria minera de Chile tienen la tarea y desafío de diseñar una de las minas subterráneas más eficientes y modernas del mundo, y así dar vida a “Chuquicamata Subterránea”. 

Es así como la División vive en la actualidad una etapa de transformación, con el fin de consolidarse como una operación acorde a los nuevos tiempos, adaptándose a las exigencias actuales, pero sin dejar de ser segura, moderna y, por sobre todo, sustentable.

El proyecto, sin duda alguna, marcará un nuevo capítulo en la historia de una división que durante los últimos 100 años ha generado recursos que han resultado de vital importancia para el progreso del país, siendo así incluso desde principios del siglo XX, cuando la Chile Exploration Company dio vida a este emblemático mineral, convirtiéndose en el mayor productor de cobre del país.

Ciertamente, el compromiso y esfuerzo de la compañía y sus trabajadores son claros, estando puestos en implementar la transformación de Chuquicamata con los más altos estándares de seguridad y con nuevas herramientas tecnológicas y de innovación, que extenderán la vida útil de la división por otros cuarenta años.

Por último, le mencionamos 3 datos de interés:

  1. Los productos que puede encontrar en Chuquicamata son Cátodos electrorrefinados y electroobtenidos, de concentrado de cobre;
  2. El mineral cuenta con una producción de 302.010 toneladas métricas de cobre fino;
  3. Al 31 de diciembre de 2016, Chuquicamata contaba con una dotación propia de 5.921 personas.

Comunidades

Pero, no sólo la historia mueve la vida y esencia de las empresas, sino que también su comportamiento y responsabilidad con las comunidades donde están insertas. Es por esta razón que dentro de los focos estratégicos definidos por el Distrito Norte de Codelco, Chuquicamata se esmera en conservar una correcta relación con ellas.

Si se debe comenzar por mencionar alguna de estas acciones, es posible destacar la estrecha coordinación que existe con otras divisiones de Codelco, como es el caso de Radomiro Tomic, Ministro Hales y Gabriela Mistral, con las que Chuquicamata ejecuta en conjunto programas sociales para mejorar la calidad de vida, tanto en la zona urbana de Calama, como en las comunidades originarias de la Provincia de El Loa.

¿De qué manera contribuye este trabajo colaborativo? Principalmente en lo que respecta a empleabilidad. En este aspecto, existen programas de capacitación laboral, incluyendo desde el año pasado la formación técnica y valórica, a la que han podido acceder  jóvenes de la zona, con la puesta en marcha del nuevo Colegio Don Bosco de Calama.

¿Y el respeto por el entorno? Claramente es aún tan importante para las comunidades como el punto antes mencionado. En este aspecto, la Corporación promueve una minería que según manifiesta la propia compañía, es de carácter sustentable y responsable con el medioambiente.

Siendo un punto clave y tan fundamental, las divisiones del Distrito Norte se mueven bajo esta directriz, impulsando medidas como la utilización de energías renovables no convencionales, sin olvidar la capacitación a la comunidad en sus diversos usos y beneficios.

Trabajo, medio ambiente, pero ¿el esparcimiento? También es un punto que no han pasado por alto, por lo que a lo anterior se suma el apoyo a proyectos de desarrollo urbano que mejoran la infraestructura con más y mejores espacios de recreación familiar.

No se puede dejar de mencionar un tercer foco estratégico de Chuquicamata y el Distrito Norte, que es la preservación del patrimonio. La confección y entrega de un Calendario Quechua ha permitido mantener viva la lengua, y las tradiciones de este ancestral pueblo andino.

Además, en materia de capacitación, el Distrito Norte continúa impulsando un Fondo de Inversión Social (FIS), que permite a las comunidades de Alto Loa y Atacama La Grande generar diversas instancias de desarrollo.

A esto se agregan los esfuerzos para preservar el casco histórico del ex campamento de Chuquicamata, un lugar que evoca la nostalgia, y recuerdos de centenares de ex habitantes que formaron sus familias en este emblemático mineral.

Proyectos e Inversiones

Proyecto Estructural Mina Chuquicamata Subterránea

Se lo mencionábamos al comienzo de la nota: para explotar los recursos que se encuentran bajo el rajo, la centenaria mina, apunta a transformarse en una operación subterránea de clase mundial.

Cuentan desde la empresa que en el 2016 se comenzó con el desarrollo masivo de túneles mineros que permitirán poner en producción el proyecto durante 2019. En abril del año pasado,  lograron la conexión del túnel de acceso, que permitirá unir la superficie con el interior de la mina, a través de una vía de 7,5 km de longitud.

Luego de más de tres años y medio de trabajos, confirman en Chuquicamata que finalizaron exitosamente la excavación del pique de extracción de aire (918 metros en profundidad y 11 metros de diámetro efectivo), obra con escasos precedentes en la minería mundial, y siguen  avanzando en el túnel de transporte de mineral y otras obras de infraestructura permanente.

Otros proyectos

En las plantas concentradoras, Codelco Chuquicamata continúa con el plan de inversiones para alcanzar niveles de tratamiento de 175 mil toneladas promedio por día, y mejorar la recuperación metalúrgica. Como hito destacado de 2016, operaron la planta de flotación para el tratamiento de escorias de la fundición, prepararon la puesta en marcha de los proyectos de mejoramiento de la molienda secundaria de la planta SAG, y el reemplazo de celdas de flotación de la planta de beneficio.

Codelco cuenta en su Memoria 2016, que “en la fundición, continuamos con el desarrollo de la cartera de proyectos asociados al cumplimiento del Decreto Supremo Nº 28 del Ministerio de Medioambiente, que regula las emisiones para todas fundiciones del país, cuya vigencia para el caso de Fundición Chuquicamata se inicia en diciembre de 2018”.

Además de eso, mencionan que “entre los avances destacamos la entrada en operación del nuevo convertidor Pierce-Smith, y el desarrollo del proyecto `Transformación Plantas de Ácido´, que considera la instalación de dos nuevas plantas con tecnología de doble absorción y doble contacto. En este proyecto iniciamos las labores de preparación del sitio donde se emplazarán las nuevas instalaciones; en paralelo, avanzamos en la ingeniería de detalles y en la compras de equipos críticos de esta planta. Además, estamos finalizando el estudio que optimizará el negocio de la fundición, incrementando la capacidad de fusión del Horno Flash, buscando mejorar su posición competitiva”.

En materia de refinería electrolítica, se continúa con la ejecución de proyectos asociados a refaccionar las instalaciones, y a mejorar las condiciones de seguridad. Respecto del tranque Talabre, continúa la construcción de la VIII etapa del peraltamiento de los muros del embalse, desde la cota 2.490 hasta los 2.496 metros sobre el nivel del mar. Este proyecto permitirá asegurar la continuidad operacional de la producción de sulfuros del distrito norte.

Finalmente, en el procesamiento de minerales vía hidrometalúrgica, finalizaron los estudios de lixiviación de ripios y recursos artificiales existentes, que permitirán extender el aporte al negocio de los óxidos de la división.

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Martes 22 de Agosto de 2017
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